در بین خودروهایی که ب ام و  تا کنون ساخته است، سری ۳ شاید از همه مهمتر باشد. این مدل را می‌توان معرف شخصیت ب ام و  فرض کرد و هویت این مارک آلمانی در آن دید. از زمان تولید اولین مدل سری ۳ تا کنون بیش از دوازده میلون دستگاه از این سری تولید شده است و هر سال یک سوم کل فروش ب ام و با فروش این مدل به دست می‌آید. 
تا کنون شش نسل از سری ۳ تولید شده است. اولین مدل سری ۳ در سال ۱۹۷۵ به بازار عرضه شد و فروش نسل ششم این خودرو هم به تازگی آغاز شده است. 
قصه تولید سری ۳ به سال ۱۹۶۶ بر می‌گردد. ب ام و پس از تولید مدل ۱۶۰۰ در این سال، مدلی دو در موسوم به 02 را با مدل‌های 1600ti و 2002tii به بازار معرفی کرد که این مدل‌ها هم در نهایت جای خود را به سری ۳ دادند. البته سری ۳ شباهت‌هایی به سری ۵ داشت که تولید آن از سال ۱۹۷۲ آغاز شده بود اما ابعاد کوچکتر آن و همچنین اسپرت‌ بودنش آن را از سری ۵ متمایز می‌کرد.

نسل اول (E21) از ۱۹۷۵ تا ۱۹۸۳
نسل اول سری ۳ با پنجره‌های بزرگ و جلو پنجره مشهور ب ام و، چهره‌ تازه‌ای از   خودروهای این مارک را معرفی کرد. برآمدگی برجسته‌ای روی کاپوت که تا زیر شیشه جلو ادامه پیدا می‌کرد باعث شده بود تا ماشین ظاهری اسپرت داشته باشد. در داخل اتاق هم برای اولین بار ب ام و طرحی تازه از داشبورد را با این مدل معرفی کرد که همه ابزار و دکمه‌ها به سمت راننده متمایل بود.  
ابتدا دو مدل‌ ۴ سیلندر 316 و 318  به بازار عرضه شد و سپس مدل‌های 320 و 320i با موتور ۶ سیلندر به بازار معرفی شد که اولین موتور شش سیلندر در این کلاس بود. این مدل‌ها به ترمز دیسکی مجهز بودند و  با قدرت موتور۱۴۳ اسب بخار سقف سرعتشان ۱۹۰ کیلومتر در ساعت بود.

نسل اول سری ۳ تنها در مدل‌ دو در ساخته شد. این خودرو با طول ۴۳۵۵ میلی‌متر، عرض ۱۶۱۰ میلی‌متر، و ارتفاع ۱۳۸۰ میلی‌متر، ماشینی کوچک بود اما در حرکت از ماشین‌های بزرگ‌تر از خودش کم نداشت.‏ در این نسل برای اولین بار از تکنولوژی کمک‌فنرهای اسپرتی با اکسل جلوی مک‌فرسون استفاده شد. 
بر اساس یک نظرسنجی که در سال ۱۹۸۰ انجام شد، خریداران نسل اول سری ۳ دلیل انتخاب خود را عملکرد، سواری، و طراحی اسپرت این مدل عنوان کردند. 

نسل دوم (E30) از ۱۹۸۲ تا ۱۹۹۳
با موفقیت نسل اول، ب ام و نسل دوم را با قیمت بیشتری به بازار عرضه کرد اما با‌عرضه مدل چهار در، فروش نسل دوم بیشتر شد. علاوه بر مدل چهار در، ب ام و مدل‌های روباز، استیشن و تقویت شده  M را هم به بازار فرستاد و در نهایت با یک میلیون دستگاه افزایش نسبت به نسل قبل، دو و نیم میلیون از این سری فروخت. 
ب ام و بسیاری از امکانات و تکنولوژی‌ها را برای اولین بار در مدل‌های این نسل به کار گرفت. در مدل 325iX  برای اولین بار سیستم دودیفرانسیل دایم و ترمز ای بی اس معرفی شد و با 318is ب ام و برای اولین بار برای موتور۴ سیلندر از سرسیلندر ۴ سوپاپی استفاده کرد. همچنین با معرفی مدل   325e مدلی با مصرف سوخت کم هم به بازار عرضه شد. 
بدنه این نسل از سری ۳ بعد از آزمایش‌های طولانی در تونل باد، آیرودینامیک‌تر شد. 

نسل سوم (E36) از ۱۹۹۰ تا ۱۹۹۷
نسل سوم سری ۳ با‌ معرفی یک مدل  چهار در سدان پا به عرصه گذاشت. ب ام و این مدل را بزرگ‌تر از نسل پیش طراحی کرد و هندلینگ آن هم به مراتب بهتر شد. در سال ۱۹۹۴ هم مدل دو در کوپه از این نسل به بازار آمد. به سرعت بعد از عرضه مدل دو در، مدل‌های کوپه و M   هم به بازار عرضه شد.
نسل سوم سری ۳ را می‌توان باوقارتر از دو نسل پیش توصیف کرد. 
یکی از مشخصات فنی این نسل هم میل سوپاپ جدید آن با تکنولوژی VANOS بود که قدرت گشتاور را بیشتر می‌کرد و مصرف سوخت را پایین می‌آورد.
این نسل اولین‌های دیگری هم داشت از جمله مدل 325tds که ۶ سیلندر دیزلی و مجهز به توربوشارژ بود. اولین ۴ سیلندر دیزلی هم 318tds بود. 

نسل چهارم (E40) از ۱۹۹۸ تا ۲۰۰۵
نسل چهارم سری ۳ باز هم بزرگ‌تر، جادارتر و امن‌تر از نسل قبلی بود. مدل چهار در در سال ۱۹۹۸ معرفی شد و در همان سال جایگزین نسل سوم شد. مدل 320d این نسل اولین موتور دیزل تزریق مستقیم ب ام و بود ضمن این که در مدل 318i هم برای اولین بار دو محور تعادل به کار رفت که به هندلینگ بهتر ماشین کمک می‌کرد. طراحان ب ام و در توصیف نسل چهارم سری ۳ در آن زمان گفتند «هم از لحاظ کلی و هم در جزییات تغییراتی کرده، در طراحی جلوی آن و چهره‌اش بازنگری شده اما همان صورت همیشگی سری ۳ را دارد». با این حال رقابت در بازار خودروهای کوچک لوکس با ورود به قرن بیست و یکم آنقدر شدید شده بود که ب ام و در سال ۲۰۰۱ ناگزیر شد این نسل را دوباره از نظر ظاهری و فنی به روز کند. 

نسل پنجم (E90) از ۲۰۰۵ تا ۲۰۱۱
به روز کردن نسل چهارم برای چهار سال دیگر به سری ۳ کمک کرد دربرابر رقیبانش مقاومت کند، اما در نمایشگاه ژنو سال ۲۰۰۵ ب ام و نسل پنجم سری ۳ را رونمایی کرد و در همان سال به عنوان مدل ۲۰۰۶ فروش آن در جهان آغاز شد. 
قدرت بیشتر نسل جذید نسبت به نسل‌های قبلی به این مدل کمک کرد تا جایزه «خودرو سال جهان» در نیویورک را ببرد. مشخصه بارز این نسل را شاید بتوان استفاده از تکنولوژی‌های جدید برای پایین آوردن هرچه بیشتر مصرف سوخت و تولید کمتر گاز دی اکسید کربن دانست. 

نسل ششم (F30) از سال ۲۰۱۱
نسل ششم ب ام و سری ۳ در اکتبر سال ۲۰۱۱ معرفی شد و طراحی بدنه آن تا حدی تحت تاثیر مدل‌های F01 سری ۵ وF10  سری ۷ است. طبق روال تغییرات در سری ۳، ابعاد نسل ششم هم بزرگ‌تر شده و طول آن کمی بیش از ۹ سانتی‌متر بلندتر شده است. به گفته ب ام و، مشخصات اصلی نسل ششم چابکی، اسپرت  و دینامیک بودن آن به سبکی کاملاً جدید است که یادآور مدل‌های دهه ۱۹۶۰ این کارخانه است.‏ 
مدل ۴ سیلندر نسل ششم دارای ۲۴۰ اسب بخار است و مدل‌های دیگر آن ۳۰۰ اسب بخار قدرت دارند. فروش این نسل از سری ۳ به تازگی در آمریکای شمالی شروع شده و در ادامه سال ۲۰۱۲ در نقاط دیگر دنیا هم عرضه خواهد شد.
راه بی‌پایان نوآوری
طراحان ب ام و معتقدند نوآوری و تغییر در طراحی مدل‌های مختلف ب ام و پایانی ندارد و در سری ۳ هم «با قدم‌های بزرگ و کوچک از جمله تغییر در جلو پنجره قلوه‌ای شکل و طرح چهره معروف آن و یا دوتایی شدن چراغ‌های جلو، طراحی سری ۳ مدام ارتقا پیدا کرده است».
با گذشت ۳ دهه از تولید آن، سری ۳ همچنان پرفروش‌ترین خودرو در کلاس خود به حساب می‌آید. ضمن این که با وجود تغییرات زیاد و همراه شدن با نوآوری، ب ام و سری ۳ همچنان هویت مارک را به خوبی حفظ کرده است. نسل تازه سری ۳ یکی دوسالی فرصت دارد تا جایگاه خود را در بازار حفظ کند، اما از سال ۲۰۱۴ و با ورود نسل جدید مرسدس کلاس C  و آئودی A4 کار برایش سخت خواهد شد.